La Orden de 28-5-98 sobre Fertilizantes y Afines define al COMPOST como el "producto obtenido por fermentación aeróbica de residuos orgánicos", estableciendo los valores límites y características físicas, químicas, físico-químicas y biológicas que ha de cumplir este producto.

En términos generales, el compost es el "humus artificial" obtenido por la transformación biológica controlada de la fracción orgánica de los residuos sólidos urbanos, vegetales y animales.

Tras el compostaje se obtiene un producto que una vez cribado permite su mezcla con otros materiales, serrines, estiércoles, lodos, etc., que diferencian las propiedades de su uso definitivo.

El compost así obtenido tiene los siguientes efectos:

  1. Mejora las propiedades físicas del suelo. La materia orgánica contribuye favorablemente a la estabilidad de la estructura de los agregados del suelo agrícola, reduce la densidad aparente, aumenta la porosidad y permeabilidad, y aumenta su capacidad de retención de agua en el suelo.
    Por tanto, sirve para obtener suelos más esponjosos y con mayor retención de agua.

  2. Mejora las propiedades químicas. Aumenta el contenido en macronutrientes N, P,K, y micronutrientes, la capacidad de retención de éstos (Capacidad de Intercambio Catiónico)como medio necesario para su utilización por las raíces de las plantas, y por tanto, es fuente y almacén de nutrientes para los cultivos.

  3. Mejora la actividad biológica del suelo. Actúa como soporte y alimento de los microorganismos. éstos viven a expensas del humus y contribuyen a su mineralización.

  4. La población microbiana es un indicador de la fertilidad del suelo.

Los parámetros utilizados habitualmente para la caracterización del COMPOST son, por lo general, de índole analítica, estando relacionados con sus propiedades físicas y químicas, y dependen del origen de los residuos, de los procedimientos empleados para su selección, desfibrado y cribado, así como del sistema de compostaje y maduración.

En lo referente a la composición química se pueden distinguir tres grupos o categorías de parámetros:

· Macrocomponentes, que determinan el valor del COMPOST para la fertilidad del suelo: Materia orgánica, macronutrientes primarios y secundarios

· Microcomponentes inorgánicos, que pueden llegar a presentar problemas de contaminación en el sistema suelo-planta si llegan a determinadas concentraciones.

· pH y conductividad eléctrica.

En lo referente a parámetros físicos y físico-químicos destacan la humedad, el tamaño de partícula, la densidad, la capacidad de retención de agua, etc,. Otras consideraciones sobre su composición son:

· Ausencia de malas hierbas y de semillas con capacidad para germinar.

· Mínima presencia de impurezas, definidas como tales aquellos elementos no fermentables ( plástico, vidrio, metales, piedras, etc )

· Compatible con las plantas, debiendo estar libre de sustancias fitotóxicas.